Het allerbelangrijkste feit om Noord-Korea te begrijpen:

De Noord-Koreaanse oprichter Kim Il Sung afgebeeld als de zon, een gemeenschappelijk thema dat is overgenomen uit het keizerlijke Japan, op een propagandaposter van Pyongyang.

De Noord-Koreaanse oprichter Kim Il Sung afgebeeld als de zon, een gemeenschappelijk thema dat is overgenomen uit het keizerlijke Japan, op een propagandaposter van Pyongyang.

Eric LAFFORGUE/Gamma-Rapho via Getty Images

Noord-Korea: Er is waarschijnlijk geen ander land op aarde dat zo'n obsessieve fascinatie van de Amerikanen trekt en toch zo wijdverbreid verkeerd wordt begrepen.





Je ziet het in de (vele) uitbeeldingen van Noord-Korea in de Amerikaanse populaire cultuur. Het land en zijn leider, Kim Jong Un, worden bijna altijd gepresenteerd als komisch belachelijke cartoonschurken of als duidelijk krankzinnig. Maar geen van beide is echt logisch: tekenfilmschurken en gekke mensen houden geen decennia aan de macht terwijl ze heersen over een kapotte economie, een ellendige bevolking en een zwak leger omringd door vijanden.

Het Noord-Koreaanse systeem en leiderschap, zoals in de volksmond wordt geportretteerd, lijkt onmogelijk en gedoemd te mislukken. Maar het is duidelijk al een tijdje bewaard gebleven. Dus wat is er aan de hand?

Deze schijnbare tegenstrijdigheid raakt het grootste misverstand over Noord-Korea, dat ook het allerbelangrijkste feit is om dit land te begrijpen en waarom het is zoals het is.



Dat feit is dit: hoewel we typisch praten over Noord-Korea als een overblijfsel van het harde communisme in Sovjetstijl, en soms geven we ons over aan de eigen propaganda van Noord-Korea die beweert dat het een bizarre en unieke ideologie volgt die bekend staat als 'juche', maar geen van beide klopt echt. In feite kan het land het best worden begrepen als een overblijfsel van het Japanse fascisme in de stijl van de jaren dertig, een overblijfsel van de vroege kolonisatie van het schiereiland door Japan.

Noord-Korea zoals wij het kennen begint met het Japanse fascisme uit de Tweede Wereldoorlog

Als je kijkt naar Noord-Korea dat dit feit begrijpt, wordt het duidelijk dat het overleeft, niet ondanks, maar eerder dankzij de dingen die het zo ongewoon maken: de propaganda, de quasi-religieuze aanbidding van de familie Kim en het provocerende militarisme dat omvat deze week zijn vierde kernwapentest.

Hier is een korte video waarin deze geschiedenis wordt uitgelegd en enkele manieren waarop deze zich manifesteert:



De basisgeschiedenis is deze: in 1910 koloniseerde Japan Korea, waarbij de Koreanen niet zozeer als buitenlanders werden behandeld, maar als een eigenzinnige subgroep van het nu herenigde Japanse ras. Het officiële wereldbeeld van Imperial Japan was op ras gebaseerd, extreemrechts ultranationalisme, geobsedeerd door raciale zuiverheid en superioriteit. Het leek veel op de fascistische regeringen van Europa uit het begin van de twintigste eeuw, zij het met een uniek Japans element: de quasi-religieuze aanbidding van de keizer als niet alleen de leider en belichaming van de natie, maar ook een semi-goddelijke figuur.

Koreanen onder Japanse heerschappij, en vooral Koreaanse schrijvers en functionarissen, werden gerekruteerd in dit fascistische wereldbeeld, dat een generatie lang door veel Koreanen als hun eigen wereldbeeld werd aangenomen en afgedwongen. Toen, in 1945, stortte het Japanse rijk in en werd het Koreaanse schiereiland verdeeld tussen het door de Sovjet-Unie bezette noorden en het door de VS bezette zuiden. In het noorden probeerden de Sovjets een vriendelijke communistische marionettenregering op te richten, zoals ook in Oost-Europa. Maar het had een probleem: er was niet echt een linkse intelligentsia of ambtenarij om uit te putten. Dus eindigden de Sovjets met recycling in veel van de Koreanen die deel hadden uitgemaakt van het Japanse fascistische project in Korea.



'Bijna alle intellectuelen die na de bevrijding naar Pyongyang verhuisden, hadden tot op zekere hoogte met de Japanners samengewerkt', zegt historicus B.R. Myers schrijft in zijn boek De schoonste race: hoe Noord-Koreanen zichzelf zien en waarom het ertoe doet . Toen de Sovjets in 1946 het Noord-Koreaanse propagandaregime oprichtten om de nieuwe mythologie van de Koreaanse staat te schrijven, schrijft Myers, 'gingen de meeste topfuncties naar bekende veteranen van het culturele apparaat in oorlogstijd.'

De Sovjets faalden niet alleen bij het vestigen van een extreemlinkse communistische marionettenstaat: ze verankerden uiteindelijk hetzelfde extreemrechtse Japanse fascisme dat de wereld zojuist had verslagen.



'Nadat de Koreanen door de Japanners in het zuiverste ras ter wereld waren gebracht, schopten de Koreanen in 1945 de Japanners er gewoon uit', schrijft Myers. 'Een groot deel van de Japanse versie [van het fascistische tijdperk] van de Koreaanse geschiedenis - van zijn algemene veroordeling van de Chinese invloed tot zijn canards over moorddadige Yankee-missionarissen - werd in zijn geheel overgenomen.'

Noord-Korea is veel logischer als je het ziet voor wat het is

De Noord-Koreaanse leider Kim Jong-un. (Ed Jones/AFP/Getty Images)

De Noord-Koreaanse leider Kim Jong-un. (Ed Jones/AFP/Getty)

Als je op zoek gaat naar de parallellen tussen Japan uit het Tweede Wereldoorlog-tijdperk en het hedendaagse Noord-Korea, zie je ze overal, en de vraag waarom Noord-Korea is zoals het is, begint er een stuk minder mysterieus uit te zien.

Het Koreaanse volk wordt afgeschilderd als bijna kinderlijk in hun puurheid en onschuld, omringd door onzuivere en vijandige inferieure rassen - hoewel dit het keizerlijke Japan ertoe bracht de inferieure rassen te onderwerpen, leidt het Noord-Korea ertoe om zichzelf te isoleren van hun onzuiverheid. Vandaar de vijandigheid jegens de buitenwereld, met name Amerika, en de mate waarin veel Noord-Koreanen gewillig accepteren hun isolement.

De grote leider, Kim Jong Un, wordt voorgehouden als de quasi-goddelijke belichaming van het Koreaanse ras en hun beschermer, net zoals keizer Hirohito in Japan werd vereerd. Maar Kim wordt, net als Hirohito, ook afgeschilderd als van nature goed, misschien zelfs te goed voor deze harde wereld, vandaar zijn vaak dwaze en kinderlijke openbare optredens. Maar dit is ook de kern van het militarisme van Noord-Korea. Hier is Myers:

De massa's worden er steeds vaker aan herinnerd dat, omdat de natie niet kan overleven zonder de leider die zowel het hart als het hoofd vormt, ze bereid moeten zijn te sterven om hem te verdedigen. Alsof de logica op zich niet doet denken aan het fascistische Japan, maakt het regime steeds brutaler gebruik van dezelfde termen - zoals 'resolve to die' (kyolsa) en 'human bombs' (yukt'an) - die zo gewoon waren in keizerlijke Japanse en koloniale Koreaanse propaganda tijdens de oorlog in de Stille Oceaan.

Dit was geen ongeluk. Zelfs een van de belangrijkste nationale symbolen van Noord-Korea - de berg Paektu, afgeschilderd als de heilige geboorteplaats van het Koreaanse ras - was slechts een opzettelijke en zelfbewuste Koreaanse uitvinding die bedoeld was om dezelfde mythe van Japan over zijn eigen berg Fuji te kopiëren.

Als je op deze manier naar Noord-Korea kijkt, ziet het er niet zo belachelijk en bizar en onverklaarbaar uit. Het ziet er eerder bekend en bloedserieus uit.

Dat verklaart niet alles, maar wel veel: de obsessie met raciale zuiverheid, de bijna-religieuze verering van de bovenmenselijke vader-leider, het militarisme en de vijandigheid en het koortsachtige ultranationalisme, en de verwachting dat burgers hun individualisme maar al te graag zullen opgeven voor de verbetering van het op ras gebaseerde nationale collectief.

Wat dit te maken heeft met de nucleaire test van Noord-Korea (die al dan niet een waterstofbom kan zijn geweest), komt overeen met het officiële verhaal van Noord-Korea dat het wordt belaagd door vijanden: de onzuivere rassen kunnen alleen maar liefhebbende onderwerpen of vijandige bedreigingen, en Amerikanen zijn het slechte en onzuivere contrast met de zuiverheid en goedheid van Koreanen. Het komt ook voort uit het militarisme en ultranationalisme dat, zoals in het keizerlijke Japan, de onderdanen achter het regime scharen.

Hoe Noord-Korea zichzelf heeft geüpdatet voor de moderne wereld

Noord-Koreaanse poster

Een Noord-Koreaanse propagandaposter.

Het militarisme en de bedreigingen van Noord-Korea, zoals we die vandaag kennen en zien in de kernproef van deze week, zijn ook vrij recentelijk geëvolueerd, alleen in de jaren negentig, op een manier die vooral de kernproef van deze week verklaart. En dit was een reactie op de grootste catastrofe die Noord-Korea ooit is overkomen: de ineenstorting van de Sovjet-Unie.

Decennialang steunden de Sovjets Noord-Korea met grote subsidies, omdat ze het niet als een bijzonder betrouwbare bondgenoot zagen, maar in ieder geval als een bolwerk uit de Koude Oorlog tegen het aan de VS gelieerde Zuid-Korea en Japan. Toen de Sovjet-Unie instortte, verdwenen de subsidies en in de jaren negentig zonk Noord-Korea in een economische catastrofe die zo verschrikkelijk was dat maar liefst een tiende van de bevolking van de honger omkwam.

Tijdens deze crisis van de jaren negentig leek het voor een groot deel van de wereld alsof Noord-Korea op het punt stond in te storten. De officiële staatsideologie vertelde Noord-Koreanen dat ze in de meest vrije en welvarende samenleving op aarde leefden, en het plaatste Noord-Koreanen onder een bijna volledig informatiecordon om deze leugen geloofwaardiger te laten lijken.

De hongersnood ondermijnde die leugen op twee manieren. Ten eerste kon geen enkele hoeveelheid propaganda de Noord-Koreanen die van boomschors en gras leefden ervan overtuigen dat hun samenleving welvarend was. En ten tweede had Noord-Korea geen andere keuze dan de grens met China te versoepelen, zodat voedsel via de zwarte markt kon binnenkomen, ook al betekende dit dat een aantal Noord-Koreanen een glimp van de buitenwereld zouden opvangen, hetzij door het naburige noordoosten van China te bezoeken, hetzij via de buitenlandse boeken en video's die onvermijdelijk naar binnen werden gesmokkeld.

De ineenstorting van de Sovjet-Unie stelde Noord-Korea voor een ander existentieel probleem: het had niet langer een beschermheer van een supermacht om het te beschermen. Natuurlijk had China er belang bij het Koreaanse schiereiland verdeeld te houden, maar in de jaren negentig had het geen liefde voor Noord-Korea en zou het alleen zoveel doen om het te beschermen tegen een door het westen gedomineerde wereld die openlijk vijandig stond tegenover het Kim-regime.

Kim Jong Il, destijds de leider van Noord-Korea, loste deze post-Sovjet-problemen op met iets dat de Songun- of 'militaire eerst'-politiek wordt genoemd. Dit beleid vertelt de Noord-Koreanen dat de reden dat ze hongerig en verarmd zijn en opgesloten zitten in een politiestaat, is omdat dit allemaal nodig is om het leger te financieren en te beschermen tegen interne en externe vijanden, om hen te beschermen tegen de imperialistische Amerikanen die anders hen zeker overweldigen en onuitsprekelijke dingen doen.

Dit is nog steeds een voortzetting van de Japanse extreemrechtse ideeën die zijn overgenomen uit de jaren dertig en veertig - een puur en verenigd Koreaans volk dat wordt geteisterd door inferieure rassen, bij elkaar gehouden door een vergoddelijkte ouder-leider - die zojuist is bijgewerkt om het Kim-regime in leven te houden in de wereld van vandaag.

Het Songun-beleid brengt de Noord-Koreanen achter het regime, niet ondanks maar vanwege hun armoede, waarvan wordt gezegd dat het een noodzakelijke functie is van de nooit eindigende oorlog tegen de imperialistische Amerikaanse honden. Maar om deze leugen levend te houden is af en toe een provocatie nodig, net genoeg om het te laten lijken alsof de Noord-Koreanen inderdaad in een staat van quasi-oorlog verkeren, en ook dat de Noord-Koreaanse leiders dapper en stoutmoedig uithalen tegen hun vijanden.

Deze provocaties, sinds het midden van de jaren negentig toen Songun begon, omvatten vaak kernwapens, zoals de ontwikkeling van raketten en het testen van atoombommen, waarvan deze week de vierde is. Ja, het is ook waar dat kernproeven een middel zijn waarmee dit zeer zwakke land er zo onvoorspelbaar uit kan zien dat machtigere landen het met rust laten, en het is een manier voor Noord-Korea om concessies van de buitenwereld af te dwingen.

Maar het kan misschien het best worden opgevat als de manifestatie van dezelfde extreemrechtse, ultranationalistische ideologie die het heeft overgenomen van zijn voormalige Japanse meesters en sindsdien heeft bijgewerkt voor de wereld van vandaag.

Het huilen van Noord-Koreanen

Noord-Koreaanse politieagenten huilen om de dood van Kim Jong Il in december 2011. (KYODO NEWS/AFP/Getty)

Dit systeem, hoe gek het ook mag lijken, werkt. Hoewel Noord-Koreanen steeds meer informatie krijgen over de buitenwereld, gaan niet alle Noord-Koreanen, in tegenstelling tot wat vaak wordt gedacht, naar de grens zodra ze de waarheid horen over hoe arm en ellendig hun land is. Sommige studies van Noord-Koreanen die stiekem de grens oversteken naar China, tonen aan dat de meesten economische migranten zijn die graag teruggaan.

Dat is de kracht van op ras gebaseerd ultranationalisme van een soort dat zo extreem is dat alleen fascistische staten uit het begin van de 20e eeuw het ooit onder de knie hebben gekregen. Dat is ook de reden waarom in 2011 duizenden Noord-Koreanen de straat op gingen, huilen van angst – waarvan overlopers zeggen dat het grotendeels ernstig was – bij de dood van Kim Jong Il, hoewel hij toezicht had gehouden op hun neergang in armoede en hongersnood.

Dat moment in 2011, dat op grote schaal in het Westen werd uitgezonden en belachelijk werd gemaakt, geeft goed aan hoe Amerikanen dit land verkeerd begrijpen. De meesten gingen ervan uit dat het huilen een soort massavoorstelling was, gedaan uit angst en onder impliciete of expliciete opdracht. Want dat is hoe velen Noord-Korea begrijpen: een volk dat gegijzeld werd met de punt van een pistool. En hoewel daar iets aan is, verklaart het nauwelijks hoe dit land bij elkaar is gebleven, en dit regime zo lang heeft volgehouden.

Weinig Amerikanen dachten dat dit vertoon van quasi-religieuze toewijding, de schijnbare overtuiging van de Noord-Koreanen dat alleen de sterke ouder-leider hen veilig hield, echt kon zijn. Maar het was echt, en dat is het nog steeds, en hoewel we de parallellen misschien niet altijd zien, is het een ideologie die Amerikanen zouden moeten erkennen: het is ongeveer dezelfde ideologie die we slechts twee generaties geleden in een wereldoorlog hebben gevochten.