Noord-Korea is niet gek. Het is onzeker, arm en extreem gevaarlijk.

Асуудлыг Арилгахын Тулд Манай Хэрэгслийг Туршиж Үзээрэй

Terwijl Amerikanen druk aan het genieten waren van de feestdag van 4 juli, brak het nieuws uit dat Noord-Korea een nieuwe militaire mijlpaal had bereikt: de eerste succesvolle test van een intercontinentale ballistische raket. Deze raket, het soort dat in theorie zou kunnen worden getipt met een kernkop, zou ver genoeg kunnen reizen om Alaska te raken.

Dat is op zich best zorgwekkend. Maar de Noord-Koreaanse crisis is nog enger dan je denkt.

Dat is niet omdat de opperste leider van het land, de 33-jarige Kim Jong Un, totaal irrationeel is – een gekke dikke jongen, zoals senator John McCain hem ooit noemde. In plaats daarvan is het verarmde Noord-Koreaanse regime diep onzeker, zo bezorgd over zijn eigen voortbestaan ​​dat het bereid is gevaarlijk provocerende inspanningen te leveren om de Verenigde Staten en Zuid-Korea af te schrikken van elke mogelijke aanval.

Wanneer je deze onzekerheid combineert met de ondoorzichtige aard van het Noord-Koreaanse regime, heb je een situatie die gemakkelijk kan uitlopen op een regelrecht conflict in het geval dat een van de frequente militaire provocaties van Noord-Korea (zoals de rakettest) misgaat. Gezien het enorme conventionele leger van Noord-Korea en het onbekende aantal kernwapens, zou een conflict op het Koreaanse schiereiland honderdduizenden, zo niet miljoenen levens kosten.

Dat wil niet zeggen dat oorlog tussen de VS en Noord-Korea is waarschijnlijk, zelfs na de nieuwe rakettest. Het is niet. Het is eerder zo dat het risico op een catastrofaal conflict groot is hoger dan waar iemand zich prettig bij zou moeten voelen, waarschijnlijk waarschijnlijker dan waar ook ter wereld.

Hier thuis zijn velen bezig met de strijd tegen ISIS en daarvoor het Iraanse nucleaire programma. Noord-Korea krijgt veel minder publieke aandacht, maar het is een letterlijke existentiële bedreiging voor twee van Amerika's nauwste bondgenoten, Japan en Zuid-Korea. En het lijkt er niet op dat er een oplossing in zicht is.

De regering van Noord-Korea is zwak en onvoorspelbaar

De Noord-Koreaanse leider Kim Jong-un. (Ed Jones/AFP/Getty Images)

Om te begrijpen waarom Noord-Korea zo onstabiel is, moeten we beginnen met iets dat contra-intuïtief is: Noord-Korea is echt zwak.

Pyongyang is een van de armste landen ter wereld. Het BBP per hoofd van de bevolking wordt geschat op ongeveer $ 1.000 , ongeveer 1/28e van Zuid-Korea. Het kampt met chronische tekorten aan voedsel en medische benodigdheden, afhankelijk van Chinese hulp om in de basisbehoeften van haar burgers te voorzien. Er is een echt risico dat het Kim-regime bezwijkt onder het gewicht van zijn eigen wanbeheer.

Het noorden is ook niet veilig voor militaire aanvallen. Hoewel zijn leger qua personeel extreem groot is, met ongeveer 1,2 miljoen soldaten, gebruikt het verouderde Koude Oorlog technologie terwijl zijn buren in het zuiden zijn uitgerust met: eersteklas moderne uitrusting . Bovendien betekent de aanwezigheid van 23.500 Amerikaanse troepen in Zuid-Korea dat elke oorlog tussen Noord- en Zuid-Korea de enige supermacht ter wereld zou aantrekken, zij het met mogelijk enorme Amerikaanse slachtoffers.

Geconfronteerd met de dubbele gevaren van binnenlandse instabiliteit en buitenlandse aanvallen, heeft het noorden een overlevingsstrategie bedacht die (enigszins contra-intuïtief) afhangt van het provoceren van het zuiden en de Verenigde Staten.

Het Noorden zal iets doen waarvan het weet dat het zijn vijanden woedend zal maken, zoals het testen van een intercontinentale ballistische raket of het beschieten van een Zuid-Koreaanse militaire basis. Dit grensverleggende gedrag is bedoeld om te laten zien dat het noorden bereid is om agressief te escaleren in het geval van enige vorm van actie van Washington of Seoul die het regime bedreigt, waardoor ze worden ontmoedigd om zelfs maar de geringste stap te zetten om het Kim-regime te ondermijnen. Het geeft ook een signaal aan het Noord-Koreaanse volk dat ze voortdurend worden bedreigd door buitenlandse invasies en dat ze hun regering onvoorwaardelijk moeten steunen om als natie te overleven.

Het probleem is dat deze strategie inherent onstabiel is. Er is altijd een risico dat een van deze gefabriceerde crises uit de hand loopt, wat leidt tot een conflict dat niemand echt wil. Dit is vooral riskant omdat de Noord-Koreaanse regering diep geïsoleerd is: Washington heeft niet het soort directe communicatielijn met het noorden die het had met de Sovjet-Unie tijdens het hoogtepunt van de Koude Oorlog, wat van vitaal belang was bij het voorkomen van impasses zoals de Cubacrisis niet escaleert.

Misschien reageert de regering-Trump te agressief op een provocatie, wat aanleiding geeft tot Noord-Koreaanse vergelding. Misschien denkt Noord-Korea dat het op het punt staat te worden binnengevallen door het Zuiden, waardoor het een preventieve aanval uitvoert. Misschien leest Zuid-Korea de signalen van het noorden verkeerd en denkt het dat het op het punt staat een oorlog te beginnen, waardoor het zuiden iets wilds gaat doen, zoals proberen Kim Jong-un te vermoorden. Dat is niet helemaal hypothetisch: Jeffrey Lewis, directeur van het non-proliferatieprogramma voor Oost-Azië van het Middlebury Institute of International Studies en een bekende Noord-Koreaanse expert, denkt dat het doden van Kim een ​​reële optie is die het Zuiden overweegt als het denkt dat oorlog waarschijnlijk is ( voornamelijk om een ​​nucleaire aanval af te wenden voordat deze begint).

Deze scenario's illustreren dat een fundamentele waarheid: een situatie waarin de ene partij de andere voortdurend provoceert, is extreem vluchtig. Er zijn veel manieren waarop dingen mis kunnen gaan, die allemaal voortkomen uit de fundamentele onzekerheid van het Noord-Koreaanse regime.

In Noord-Korea is alles tenminste georganiseerd rond de angst dat ze zullen worden binnengevallen en dat Kim Jong Un zal eindigen zoals Muammar Kadhafi in Libië of Saddam Hoessein in Irak, vertelde Lewis aan Vox in een interview in april. Het is gemakkelijk om te zien hoe dingen snel uit de hand kunnen lopen.

Oorlog kan miljoenen slachtoffers maken - zelfs vóór kernwapens

Zuid-Korea reageert op het noorden

Zuid-Koreaanse soldaten lopen naast replica's van Noord-Koreaanse raketten.

(Chung Sung-Jun/Getty Images)

Dit is wat dit allemaal echt maakt zorgwekkend: hoewel Noord-Korea zich in een zwakke positie bevindt ten opzichte van zijn vijanden, is het objectief gezien nog steeds een relatief sterk leger. Hoewel Zuid-Korea en de Verenigde Staten het noorden vrijwel zeker zouden verslaan in het geval van een conflict, zouden de kosten van zo'n oorlog ongelooflijk hoog zijn.

De Noord-Koreanen zijn niet dom: ze weten dat ze militair worden overklast door hun vijanden. Dus hun strategie in het geval van een totale oorlog is, voor zover externe analisten kunnen nagaan, om zo snel mogelijk overweldigende pijn toe te brengen: Zuid-Korea, Japan en alle Amerikaanse troepen die ze kunnen vinden te bombarderen met raketten en artillerie tot het punt waarop hun sterkere vijanden hun eetlust voor een langdurig conflict verliezen.

De schattingen van een conflict waarbij alleen het niet-nucleaire arsenaal van het Noorden betrokken is, zijn moeilijk te doorgronden. Mijn collega Alex Ward beschrijft er een paar:

De hoofdstad van Zuid-Korea, Seoel, is een zogenaamde megastad met maar liefst 25,6 miljoen inwoners in het grotere grootstedelijk gebied. Het is toevallig ook binnen het directe schietbereik van duizenden van stukken Noord-Koreaanse artillerie die al langs de grens staan ​​opgesteld, ook wel de gedemilitariseerde zone genoemd. Rondom 70 procent van de grondtroepen van Noord-Korea bevinden zich binnen een straal van 90 mijl van de DMZ, vermoedelijk klaar om in een oogwenk naar het zuiden te trekken.

Simulaties van een grootschalig artilleriegevecht tussen Noord en Zuid leveren behoorlijk sombere resultaten op. Een oorlogsspel dat in 2005 door de Atlantische Oceaan werd georganiseerd, voorspelde dat een Noord-Koreaanse aanval dodelijke slachtoffers zou maken 100.000 mensen alleen al in Seoul in de eerste paar dagen. anderen zet de schatting nog hoger. Een oorlogsspel genoemd door het Nationaal Belang voorspeld dat Seoul zou kunnen binnen een uur door meer dan een half miljoen granaten worden getroffen.

Hier is een nog grimmiger statistiek: een Zuid-Koreaanse simulatie uitgevoerd in 2004 , voordat het noorden kernwapens had ontwikkeld, schatte men dat er in de eerste 24 uur van een conflict tot 2 miljoen slachtoffers zouden kunnen vallen.

Het is duidelijk dat het dodental exponentieel hoger zou zijn als Noord-Korea een van zijn kernwapens zou gebruiken. Die zouden mogelijk Tokyo, Seoul of andere steden in de twee landen kunnen vernietigen.

Het is niet duidelijk hoeveel werkende kernwapens het Noorden heeft, hoewel schattingen suggereren dat rond 10 tot 16 . We weten wel dat de raketten van het noorden voldoende bereik hebben om Tokio te bereiken, en dat het noorden een kernwapen heeft getest dat ontworpen is om precies op zo'n raket te passen.

De beste gissingen suggereren dat het noorden zou proberen Amerikaanse troepen in de regio te vernietigen, om te proberen het vermogen van Amerika om Zuid-Korea te helpen in grondgevechten op het Koreaanse schiereiland te beperken. Maar Pyongyang zou zich ook kunnen richten op bevolkingscentra – ondanks de waarschijnlijkheid dat een dergelijke aanval nucleaire vergelding zou uitlokken van de Verenigde Staten, die wederzijdse defensieovereenkomsten hebben met zowel Japan als Zuid-Korea.

De retoriek en het versnelde tempo van het testen van raketten suggereert dat Noord-Korea de eerste zou zijn die kernwapens zou gebruiken als het zou denken dat het wordt aangevallen. Mark Fitzpatrick , schrijft de uitvoerend directeur van de denktank International Institute for Strategic Studies America. De nucleaire houding omvat het principe 'gebruik ze of verlies ze'.

De situatie wordt gevaarlijker en vertoont geen tekenen van verbetering

President Donald Trump en de Zuid-Koreaanse president Moon Jae-in dineren in het Witte Huis

Trump en de Zuid-Koreaanse president Moon Jae-in.

(Kevin Dietsch/Pool/Getty Images)

Hoe slecht de zaken nu ook zijn met Noord-Korea, de situatie zal in de loop van de tijd alleen maar erger worden. Noord-Korea's beheersing van nucleaire technologie - dat wil zeggen zowel raketten als nucleaire apparaten zelf - verbetert gestaag.

De vijfde nucleaire test van het land, in 2016, is naar schatting ongeveer 33 procent krachtiger dan de bom die Hiroshima met de grond gelijk maakte. Als zijn raketprogramma onverminderd doorgaat, zal Noord-Korea dat doen uiteindelijk in staat zijn om de hele Verenigde Staten te raken.

Eerder dreigde het noorden met vernietig Manhattan in het geval van een conflict met de Verenigde Staten. Deze dreiging is nu leeg - maar als er geen rem op het nucleaire programma van Noord-Korea is, zou het wel eens behoorlijk serieus kunnen worden.

Vandaar dat de discussies over Noord-Korea in Washington zo'n urgente toon hebben aangenomen. De Verenigde Staten willen de groei van het nucleaire programma van Noord-Korea afremmen voordat het een bedreiging wordt voor het Amerikaanse thuisland, maar op dit moment heeft het geen duidelijke strategie om dat te doen.

De beste gok tot nu toe was om China ertoe te brengen Noord-Korea economisch onder druk te zetten. Hoewel Noord-Korea economisch uitzonderlijk geïsoleerd is – de VS heeft het Noorden in feite zoveel mogelijk sancties opgelegd – China blijft de economische levensader van het noorden .

Maar tot nu toe hebben de Chinezen geen bal gespeeld: handel tussen China en Noord-Korea eigenlijk toegenomen in het eerste kwartaal van 2017 , waardoor het Kim-regime door kon blijven gaan. De Amerikaanse regering kan proberen China te straffen, onder meer door sancties tegen Chinese banken die zaken doen met Pyongyang, maar er is geen garantie dat dit voldoende zal zijn om China ertoe te brengen zijn standpunt te herzien.

Bovendien zou elke overeenkomst alleen een bedreiging vormen voor het Amerikaanse thuisland door Noord-Koreaanse raketten. Volgens Lewis is er geen kans dat de VS het Noorden kunnen overtuigen om zijn kernwapens helemaal op te geven - of een einde te maken aan de provocaties die in de eerste plaats het risico van conflicten met zich meebrengen.

Als er geen overeenkomst is met het noorden, dat ver weg lijkt, zou de enige manier om de dreiging te verminderen het instorten van het regime zijn. Hoewel dit een mogelijkheid is, lijkt het op dit moment vrij ver weg. De economie van Noord-Korea is snel groeien volgens zijn normen, wat een volksopstand minder waarschijnlijk zou maken. En er zijn geen duidelijke tekenen van een brouwende opstand van de Noord-Koreaanse elite.

Bovendien zou een ineenstorting van het regime zijn eigen uitdagingen creëren: een bestuursvacuüm in een verarmd land van tientallen miljoenen. Dit is een probleem in zowel humanitair opzicht - veel van deze mensen verhongeren al effectief - als in veiligheid. Hoe voorkom je dat de wapens waaruit het arsenaal van de Noord-Koreaanse regering bestaat, zowel nucleair als conventioneel, in verkeerde handen vallen?

Waar het op neerkomt, is dat de situatie in Noord-Korea misschien wel het grootste risico inhoudt op een nucleaire oorlog van welk conflict dan ook op aarde. Het Amerikaanse publiek is in beslag genomen door de strijd tegen ISIS en de eindeloze stroom van Trump-schandalen, maar we negeren Noord-Korea op eigen risico.