75 jaar geleden viel Hitler Polen binnen. Hier is hoe het gebeurde.

Na de invasie van Polen in september 1939 paradeert Hitler door de straten van de stad Danzig.

Na de invasie van Polen in september 1939 paradeert Hitler door de straten van de stad Danzig.

Keystone-Frankrijk Gamma-Keystone

Op 1 september 1939 lanceerde het Duitse leger onder Adolf Hitler een invasie van Polen die het begin van de Tweede Wereldoorlog inluidde (hoewel in 1939 Japan en China waren al in oorlog ). De slag om Polen duurde slechts ongeveer een maand voor een nazi-overwinning. Maar de invasie stortte de wereld in een oorlog die bijna zes jaar zou duren en het leven zou eisen van tientallen miljoenen mensen.





Vandaag, 75 jaar later, wordt Hitler beschouwd als een van de grote schurken uit de geschiedenis. Het is dus gemakkelijk om te vergeten hoe langzaam en met tegenzin de machtigste democratieën ter wereld mobiliseerden om hem te stoppen. Frankrijk en Groot-Brittannië verklaarden Duitsland twee dagen na de invasie van Polen wel de oorlog, maar het zou nog acht maanden duren voordat ze een volledige oorlog met de nazi's zouden voeren. De Verenigde Staten zouden pas in december 1941 deelnemen aan de oorlog tegen Hitler, een volle twee jaar na het begin van de oorlog.

Waarom viel Adolf Hitler Polen binnen?

Hitler in Polen

Hitler salueert terwijl hij toezicht houdt op troepen tijdens de nazi-bezetting van Polen. De troepen marcheren in formatie naar een houten brug, gebouwd door de nazi's over de San-rivier, in de buurt van Jarolaw, Polen. (Hulton-archief/Getty Images)



Het korte antwoord is dat Adolf Hitler een meedogenloze dictator was die ervan droomde heel Europa te veroveren. De annexatie van Polen was een stap in dat grotere plan. Het Poolse leger was niet machtig genoeg om hem te weerstaan, en Hitler berekende – terecht, zo bleek – dat de andere machten van Europa niet op tijd zouden ingrijpen.

De invasie van Polen vond bijna precies 25 jaar na het begin van de Eerste Wereldoorlog plaats in augustus 1914. Die oorlog eindigde in de nederlaag van Duitsland, en in 1919 hakten de zegevierende bondgenoten het gebied in dat deel had uitgemaakt van Duitsland, Oostenrijk-Hongarije (de verslagen bondgenoot van Duitsland ), en Rusland (dat in handen van de bolsjewieken was gevallen) in een reeks nieuwe landen.

Na de Eerste Wereldoorlog namen de geallieerden grondgebied weg van Duitsland Fluitfluit



Deze kaart laat zien hoe de Eerste Wereldoorlog Europa hervormde. De rode lijnen geven de nieuwe grenzen weer die zijn getrokken door de zegevierende geallieerden op de vredesconferentie van Parijs van 1919. ( Fluitfluit )

Een van deze nieuwe landen was Polen, dat vóór 1919 bestond voor het laatst als een onafhankelijke natie in 1795 . Een ander voorbeeld was Tsjechoslowakije - de ongemakkelijke naam weerspiegelt het besluit van de geallieerden om gebieden die worden gedomineerd door twee verschillende etnische groepen, Tsjechen en Slowaken, te combineren tot één natie.

Hitler had minachting voor deze nieuwe naties, die hij als kunstmatige creaties van de geallieerden beschouwde. Er waren aanzienlijke Duitse bevolkingsgroepen in beide landen, en Hitler gebruikte verzonnen bezorgdheid om hun welzijn als voorwendsel om territoriale concessies te eisen.



In de beruchte 1938 Overeenkomst van München , stemde de Britse premier Neville Chamberlain in met Hitlers annexatie van de Sudetenland , porties vanTsjecho-Slowakije met etnisch-Duitse meerderheden (Tsjecho-Slowakije zelf werd uitgesloten van de onderhandelingen). Chamberlain beweerde dat de deal een nieuwe massale Europese oorlog had afgewend, maar dat het het conflict alleen maar vertraagde en Hitler machtiger maakte toen de oorlog eindelijk kwam.

De inschikkelijke houding van Chamberlain in de onderhandelingen van 1938 overtuigde Hitler ervan dat de Britten en Fransen zich niet serieus zouden verzetten tegen verdere annexaties in zijn oosten. En in ieder geval berekende Hitler - zoals bleek terecht - dat hij Polen kon veroveren voordat de geallieerden iets konden doen om hem tegen te houden.



Hoe reageerde de Sovjet-Unie op de invasie van Polen?

sovjet_pact

Joseph Stalin, tweede van rechts, kijkt toe terwijl Duitse en Sovjet-functionarissen het niet-aanvalsverdrag ondertekenen op 23 augustus 1939. ( NARA )

Je had misschien verwacht dat een Duitse invasie van Polen alarmbellen zou doen rinkelen in Moskou. Duitsland en Rusland waren historische vijanden, die elkaar tijdens de Eerste Wereldoorlog hadden bevochten. Bovendien bevonden Hitler en Sovjetleider Joseph Stalin zich theoretisch aan tegenovergestelde uiteinden van het politieke spectrum - de communisten en nazi's hadden elkaar in de jaren dertig behoedzaam bekeken.

Maar de manier waarop de geallieerden met de crisis in Sudetenland omgingen, joeg Stalin de stuipen op het lijf. Hij vreesde dat Hitler vervolgens delen van de Sovjet-Unie zou willen annexeren. Hij dacht dat de westerse mogendheden – die geen liefde hadden voor Hitler of Stalin – de communisten graag met rust zouden laten om de nazi's alleen te confronteren.

Dus in augustus 1939 ondertekenden deze historische vijanden een niet-aanvalsverdrag . De deal schokte de geallieerden, die erop hadden gerekend dat de Sovjet-dreiging Hitlers territoriale ambitie zou inperken. Wat Londen en Parijs niet wisten, was dat de deal geheime bepalingen bevatte die uiteenzetten hoe de twee machten de kleinere naties die tussen hen lagen, inclusief Polen, zouden verdelen.

Dus toen Duitse troepen de grens met Polen overstaken, maakte Stalin niet alleen geen bezwaar, hij begon plannen te maken voor zijn eigen invasie van Polen vanuit het Oosten.

Hoe effectief was het Poolse verzet?

polish_troops

Poolse infanterie marcheert in 1939. ( Wikimedia Commons )

Niet erg. Polen was vastbesloten de Duitse invasie te weerstaan, en op papier had het een behoorlijke kans om dat te doen. Polen had 1,3 miljoen troepen tegen de 1,5 miljoen van Duitsland, en de Poolse troepen waren zeer gemotiveerd.

Maar het Poolse leger was geen partij voor Hitlers oorlogsmachine. Terwijl Polen en Duitsland vergelijkbare aantallen mannen inzetten, waren de Duitse troepen veel beter bevoorraad. Volgens historicus Max Hastings , Duitsland had 3600 gepantserde voertuigen tegen 750 in Polen. Duitsland had twee keer zoveel vliegtuigen als Polen - en zijn vliegtuigen waren geavanceerder.

Dus Polen vond zichzelf overtroffen. En omdat het Duitse leger in 1939 veel meer gemechaniseerd was dan in eerdere oorlogen, konden de Duitsers extreem snel vooruitgang boeken. Iets meer dan een week na het begin van de gevechten hadden Duitse troepen de buitenwijken van de Poolse hoofdstad Warschau bereikt. Het viel op 29 september.

De Poolse situatie werd nog grimmiger op 17 september, toen Russische troepen vanuit het oosten de grens overstroomden. Het Poolse leger was al in het nadeel, maar toen de Sovjets aanvielen, werd de Poolse situatie hopeloos. Duitse en Russische troepen kregen op 6 oktober 1939 de volledige controle over Polen.

Hoe reageerden de geallieerden op de invasie?

kamerheer_en_hitler

Chamberlain (linksvoor) ontmoet Hitler (rechtsvoor) in september 1938, een jaar voordat Duitsland Polen binnenvalt. Het akkoord van München waarover de mannen tijdens deze bijeenkomst hadden onderhandeld, zou worden geschonden door Hitlers invasie van Polen. ( Duitse federale archieven )

De Britten en de Fransen hadden beiden beloofd Duitsland de oorlog te verklaren in het geval van een invasie van Polen. Maar na München betwijfelde Hitler of Chamberlain het lef had om oorlog te voeren ter verdediging van Polen. Hij was fout. Chamberlain was woedend dat Hitler zijn belofte in München had gebroken om verder geen terreinwinst meer te behalenTsjecho-Slowakije. Op 3 september hielden zowel Frankrijk als Groot-Brittannië hun belofte en verklaarden Duitsland de oorlog.

Maar hoewel beide landen de oorlog konden verklaren, was geen van beide echt bereid om het te voeren. Ze waren een paar maanden eerder begonnen met mobiliseren om zich voor te bereiden op mogelijke Duitse agressie, maar de twee landen waren nog steeds van mening dat een paar maanden van militaire opbouw hen in een sterkere positie zou brengen om de nazi's te bestrijden.

Hoewel ze niet verwachtten dat de Polen de Duitsers zouden verslaan, verwachtten ze dat het Poolse leger van een miljoen man sterker verzet zou bieden, de Duitse troepen zou laten vastlopen en de geallieerden de tijd zou geven om oorlogsplannen te maken.

Het is duidelijk dat die berekening een vergissing bleek te zijn, zowel omdat de Duitsers machtiger waren dan verwacht, en omdat de geallieerden er niet op hadden gerekend dat de Sovjets ook Polen zouden binnenvallen. Dus Polen viel voordat de geallieerden meer dan symbolische aanvallen op de nazi's konden lanceren.

Wat er daarna gebeurde?

Hitler in Frankrijk

Hitler bezoekt Parijs in juni 1940, nadat zijn leger erin is geslaagd Frankrijk te veroveren. ( Duitse federale archieven )

Toen Hitler en Stalin hun gecombineerde controle over Polen eenmaal hadden geconsolideerd, voelden de westerse geallieerden nog minder druk om Duitsland snel aan te vallen. Warschau was al gevallen, dus er was geen Poolse regering om te redden van een nederlaag. De geallieerden beheersten de zeeën en geloofden dat ze de tijd aan hun zijde hadden.

De geallieerden werden ook achtervolgd door herinneringen aan de Eerste Wereldoorlog, waarin miljoenen levens waren verloren zonder duidelijk doel. Ze aarzelden om een ​​tweede continent-brede oorlog te beginnen met weinig duidelijk strategisch doel.

In die zin waren de eerste maanden van de Tweede Wereldoorlog het tegenovergestelde van de Eerste Wereldoorlog. In de eerdere oorlog begonnen de vijandelijkheden aan het westelijk front vrijwel onmiddellijk nadat begin augustus de oorlog was verklaard. Een groot deel van de actie in de Eerste Wereldoorlog vond plaats in de eerste zes weken, waarbij Duitse troepen Parijs bijna bereikten voordat ze verzandden in een loopgravenoorlog.

Daarentegen was er een kloof van acht maanden tussen de oorlogsverklaring van Frankrijk aan Duitsland in september 1939 en het begin van een volledige oorlog tussen Duitsland en Frankrijk in mei 1940. Gedurende deze periode was het continent technisch in oorlog, maar niet veel daadwerkelijke gevechten gaande waren. Sommigen in Groot-Brittannië en Frankrijk hoopten nog steeds dat er een oplossing voor de crisis zou worden gevonden zonder het verlies van miljoenen levens. Pas nadat op 10 mei 1940 Duitse tanks Frankrijk begonnen binnen te stromen, accepteerden de geallieerden volledig dat het stoppen van Hitler een nieuwe wereldoorlog zou vereisen.

Hoe gingen de Polen om met de bezetting?

Etnische clensing in polen

Etnische Polen marcheerden eind 1939 naar treinen in West-Polen als onderdeel van een etnische zuiveringscampagne. ( Duitse federale archieven )

Volgens historicus Max Hastings 'werd Polen de enige door Hitler bezette natie waarin geen samenwerking bestond tussen de veroveraars en de overwonnenen'. Historici schatten dat ongeveer 5,5 miljoen Poolse mensen stierven onder de nazi-bezetting van hun land, van wie de helft Poolse joden. Nog eens 150.000 stierven onder Sovjetregering.

Nazi-propaganda schilderde de Polen af ​​als mensen die etnische Duitsers in Polen onderdrukten, en ze gebruikten dit als voorwendsel om het Poolse volk te onderwerpen aan etnische zuivering en slavernij. De Polen reageerden door zich te organiseren een van de grootste verzetsbewegingen in door de nazi's bezet gebied. Poolse nationalisten saboteerden Duitse productiefaciliteiten en verstoorden de Duitse aanvoerlijnen. Poolse nationalisten organiseerden de mislukte Opstand van Warschau om de nazi-heerschappij in 1944 af te werpen.

Helaas bracht de nederlaag van de nazi's in 1945 de Poolse vrijheid niet tot stand. Polen werd 'bevrijd' door de Sovjet-Unie, die daar een repressief communistisch regime installeerde. Polen zou achter het IJzeren Gordijn vastzitten totdat het Poolse volk eindelijk verwierp de communistische heerschappij in 1980.

Update: Ik heb een zin over Poolse niet-samenwerking met de nazi's vervangen door een citaat van Max Hastings.